Родился 3 августа 1906 г. в селе Семенцево Торопецкого уезда Тверской губернии в многодетной крестьянской семье переселенцев из Латвии. Семья его отца уехала из Латвии в поисках лучшей доли, но свой надел земли получили только после октября 1917 г. и работали всей семьей. Ян Вольдемарович был старшим из пяти детей (три брата и две сестры). Закончив в 1923 г. среднюю школу в г. Торопце, он решил учиться дальше и за два года окончил Педагогический техникум, находившийся в г. Великие Луки (по специальности учитель литературы, но увлекался также биологией, естественными науками).
В 1925 г. как отличника учебы Яна Вольдемаровича направили в Москву в Тимирязевскую сельскохозяйственную академию. Здесь он днем учился, по ночам разгружал вагоны, чтоб подзаработать, при этом успевая посещать театры, вечера в латышском землячестве (Я.В. никогда не забывал свои латышские корни, латышский язык), литературные кружки, сам писал. Даже был принят в Московскую организацию пролетарских писателей. Но, поняв, что хорошего писателя из него не выйдет, с головой погрузился в науку. В то время в Тимирязевской академии преподавали такие видные ученые, как Д.Н.Прянишников, В.Р.Вильямс, И.А.Каблуков, и это определило профессию Пейве – агрохимия.
С 1929 г. после окончания академии Я.В. на научной работе: лаборант-химик на кафедре Академии, затем на льняной опытной станции, на базе которой в 1931 г. был организован Всесоюзный НИИ льна в Торжке, куда он перебрался вместе с женой Ксенией Александровной. Они познакомились в 1930 г., прожили вместе 46 лет. Ксения Александровна, по специальности химик-жировик, работала вместе с Я.В. и обеспечивала опытную часть его исследований. В НИИ льна в Торжке, где Я.В.Пейве проработал с 1931 по 1943 гг., он вырос со старшего научного сотрудника до директора института, в 1940 г. стал доктором сельскохозяйственных наук, профессором агрохимии. Темы его изысканий – удобрения с/х культур, биохимия микроэлементов и питание растений.
В 1944 г. Я.В. назначен в Латвию ректором Латвийской с/х академии, которую пришлось восстанавливать буквально из руин, и осенью 1945 г. уже состоялся первый послевоенный прием студентов, созданы учебно-опытные хозяйства и лаборатории. Ему очень помогало знание латышского языка, умение ладить с людьми. Я.В.Пейве стал одним из организаторов созданной в 1946 г. Академии наук Латвии, президентом которой он проработал с 1951 по 1959 гг. В период своей деятельности в Латвии Я.В. выдвигался на пост Председателя Совета Министров Латвийской ССР (1959-1963 гг.), вел большую общественную и научную деятельность. В 1954-1970 гг. – депутат Верховного Совета СССР, в 1958-66 гг., — Председатель Совета Национальностей Верховного Совета СССР. Но всегда и везде, на всех постах, он сохранял верность науке.
В 1962 г. Я.В. с семьей переезжает в Москву и поселяется в нашем доме в квартире № 55 с женой Ксенией Александровной и внучкой Татьяной. Наряду с напряженной работой на государственном посту (множество встреч, приемов и зарубежных поездок по парламентской линии) он не оставляет занятий наукой, пишет научные труды, организует и возглавляет Научный совет по проблемам микроэлементов в растениеводстве, заведует лабораторией биохимии микроэлементов (1963-76) в Институте физиологии растений им. Тимирязева РАН. С 1966 г. и до конца дней его деятельность тесно связана с Академией Наук СССР: в 1966 г. Я.В. избран действительным членом АН СССР; 1966-71 гг. — главный ученый секретарь Президиума АН СССР; 1971-76 гг. — академик-секретарь Отделения общей биологии АН СССР. Я.В.Пейве создал целую научную школу, его ученики и последователи плодотворно работают в различных областях исследований по агрохимии и биологии микроэлементов. Заслуги Я.В. в развитии науки отмечены Государственной Ленинской премией (1964) и званием Героя социалистического труда (1969). Он был почетным членом Академий наук многих стран. Среди его наград 5 орденов Ленина, 3 ордена Трудового Красного Знамени, 2 ордена «Знак Почета».
Ян Вольдемарович очень любил жизнь, был человеком одаренным и увлекающимся, много читал (дома собрана богатая художественная библиотека), изучал иностранные языки – кроме латышского, он в совершенстве владел английским и немецким, что очень помогало ему в работе и в общении; увлекался фотографией – в семье хранится богатый фотоархив из его многочисленных поездок. Главным его хобби, еще с юности, были охота и рыбалка. К тому же это было прекрасной возможностью побыть на природе, отдохнуть и подумать. Он всегда возвращался с богатыми трофеями. Внучка Татьяна вспоминает, что он говорил с ней дома по-латышски, старался, чтоб она не забыла латышский язык. Он был человеком остроумным, доступным в общении, всегда готовым помочь, кто бы к нему ни обращался. Его дом был всегда открыт для близких и друзей. Из его семьи (у него было 2 дочери, 4 внука и 3 правнука) по его научным стопам пошла его старшая дочь, Генриетта Яновна Жизневская, – она стала доктором биологических наук, профессором, являлась соавтором многих его научных трудов, возглавляла после него лабораторию биохимии микроэлементов Института физиологии РАН. Кстати, семья Пейве дала двух академиков – его брат Александр Вольдемарович Пейве также стал выдающимся ученым-геологом, лауреатом Государственных премий, директором Института геологии РАН.
Сейчас в Доме проживает старшая внучка Я.В. Пейве с семьей.