Александр Васильевич Косарев родился в Москве в семье рабочего. Образование получил в двухклассной начальной школе. Ему было 9, когда мать привела его на цинковальный завод. В темном сарае в пол были врыты травильные ванны; стоя на коленях, он промывал в кислоте заготовки. Потом работал на трикотажной фабрике. В 11 лет отдал с получки пятак на рабочую га-зету «Правда». В 15 лет сбежал на фронт под лавкой вагона, участвовал в обороне Петрограда в 1919 г. В 1918 г. вступил в комсо-мол, в 1919 г. — в партию. Был одним из создателей комсомола.
Демобилизовавшись по ранению, пошел учиться в полит-школу. Потом вернулся в Москву на работу в Бауманский райком комсомола, был его секретарем с 1921 г. Затем возглавлял Московско-Нарвский райком в Петрограде, с 1924 г. секретарь Пензенского губкома ВЛКСМ, в январе-апреле 1926 г. секретарь рай-кома комсомола в Ленинграде, в 1926-29 гг. 1-й секретарь Московского комитета ВЛКСМ. С 1928 г. секретарь ЦК ВЛКСМ, с марта 1929 г. генеральный секретарь ВЛКСМ. В 1927-1930 гг. член ЦКК ВКП(б). С 1930 г. кандидат в члены, с 1934 г. член ЦК ВКП(б) и Оргбюро ЦК. В 1938 г. избран депутатом Верховного Совета СССР. Имел в комсомоле непререкаемый авторитет, пользовался широкой популярностью, считаясь одним из наиболее перспективных партийных деятелей. Одно время даже считался фаворитом И.В. Сталина. Правда, женитьба Косарева на Марии Нанейшвили, дочери Виктора Нанейшвили, который, будучи секретарем Каракалпакского обкома партии, горячо поспорил со Сталиным по национальному вопросу, не была одобрена вождем: «Виктора Нанейшвили я знаю. Он — мой личный враг».
Еще в 1937 г., после ареста сразу 3 секретарей ЦК ВЛКСМ Салтанова, Лукьянова и Файнберга (двое первых жили в Доме на набережной), Косарев и секретари ЦК ВЛКСМ П. Горшенин и В.Пикина (все они тоже жили в Доме) были вызваны к Сталину. Косарева Сталин упрекал в том, что ЦК комсомола не помогает органам внутренних дел разоблачать врагов народа. Александр Васильевич отвечал, что комсомол не располагает никакими ком-прометирующими материалами в отношении арестованных и по-этому не мог оказать помощи органам. Сталин остался недоволен: «Косарев, я вижу, вы не желаете возглавить эту работу».
За 3 квартала 1937 года по стране было исключено из комсо-мола более 72 тысяч человек. Из них как враждебные элементы — 34,5 тысячи. Донос на Косарева был изготовлен с помощью инст-руктора ЦК ВЛКСМ Ольги Мишаковой. Она написала донос Ста-лину 7 октября 1938 года. 19 ноября был созван пленум ЦК ВЛКСМ. Косареву были предъявлены многочисленные обвине-ния, на что он ответил: «Совесть моя чиста».
В ноябре 1938 г. Косарев был снят с поста 1-го секретаря и выведен из ЦК комсомола «за грубое нарушение внутрикомсо-мольской демократии, бездушно-бюрократическое и враждебное отношение к честным работникам комсомола, покровительство морально разложившимся, спившимся чуждым партии и комсо-молу элементам». 29 ноября 1938 г. его арестовали, на даче. Арестовывать его приехал сам Берия. Заодно велел арестовать и жену, Марию Нанейшвили. Семилетняя Лена осталась с бабушкой Александрой Александровной Косаревой, а в 1948 году тоже была арестована.
В феврале 1939 г., после кровавого следствия, пыток в Суха-новке, Косарев был приговорен к смертной казни по обвинению в антисоветской и террористической деятельности. Расстрелян 23 февраля 1939 г., кремирован в Донском крематории. Прах его за-хоронен в общей могиле №1 на Донском кладбище.
В 1954 г. Александр Васильевич Косарев реабилитирован, в 1989 г. восстановлен в партии.